[공부가 쉬워지는 한국사 첫걸음] “안동 김씨의 ‘세도 정권’ 무너뜨리자!”… 백성들 곳곳서 반란
외척 가문의 세상이 펼쳐졌어요

“전하, 이렇게 갑자기 돌아가시다니……. 아니 되옵니다!”

1800년, 정조가 49세의 나이로 갑자기 죽음을 맞고 말았어. 그 뒤를 이어 정조의 아들이 11세의 나이로 왕위에 올라 순조가 되었단다.

대왕대비가 된 정순 왕후는 어린 왕을 대신해 나랏일을 돌보았어. 정순 왕후는 그동안 밀려나 있던 노론 벽파를 조정에 불러들였지. 그다음에는 남인과 노론 시파를 조정에서 몰아내기 위해 천주교 신자를 모조리 잡아들였어. 남인과 노론 시파 가운데 천주교를 믿는 사람이 많았거든.

그런데 이때 노론 시파였던 김조순이 간신히 살아남았어.

김조순의 딸은 세자빈으로 거의 확정돼 있었는데, 정조가 갑자기 죽으면서 취소될 위기에 처했어.

김조순은 정순 왕후를 찾아와 간절히 부탁했지.

“마마, 저는 정치에는 전혀 관심이 없습니다. 제 말을 믿으시고 부디 제 딸을 받아주소서.”

정순 왕후가 그 말을 믿고 받아들여 김조순의 딸은 순조의 왕비인 순원 왕후가 되었어.

그런데 순조가 직접 정치를 하게 되면서 상황이 달라졌어. 장인인 김조순이 순조 옆에서 권력을 손에 쥐고 나랏일을 자기 뜻대로 하기 시작한 거야. 김조순은 중요한 벼슬자리에 자기 가문인 안동 김씨 사람들을 앉혔어. 정승, 판서 모두 안동 김씨 사람이었지. 안동 김씨가 나라의 온 권력을 손에 쥐고 주무르게 된 거야. 이렇게 왕이 아닌 세력이 권력을 잡고 마음대로 정치를 하는 것을 ‘세도 정치’라고 해.

안동 김씨 세력은 나라와 백성보다는 자기 가문만을 위한 정치를 했어. 뇌물을 받고 벼슬을 주어 재산을 모으는 짓도 서슴지 않았지. 뇌물을 주고 벼슬을 차지한 관리들도 백성들의 재산을 빼앗아 자기들 배를 불리기에 정신이 없었단다. 이처럼 세도 정치로 나라가 혼란에 빠지자 순조는 이 세도 정치를 막기 위한 방법을 생각했어. 아들인 효명 세자에게 대신 정사를 처리할 것을 명했단다. 또 세자빈의 아버지인 조만영에게 권력을 주어 안동 김씨 세력을 억누르게 했어. 그런데 웬걸! 이번에는 조만영의 집안인 풍양 조씨가 안동 김씨처럼 세도 정치를 일삼았지 뭐야. 더하면 더했지 나을 바가 없었어.

평안도 사람들이 난을 일으켰어요

세도 정치로 중앙, 지방 할 것 없이 부정부패가 심하였어. 욕심 많은 관리가 백성들의 재산을 마구 빼앗았지. 이런 상황에 흉년마저 들어 백성들의 생활은 여간 어려운 게 아니었어. 이에 더이상 참지 못하고 곳곳에서 사람들이 들고일어났단다. 그중 가장 대표적인 사람이 서북 지역의 홍경래였어.

홍경래는 평안도에서 태어났어. 열심히 공부해 평양에서 치르는 과거의 1차 시험에 합격했지. 그런데 한양에서 치르는 2차 시험에서는 번번이 떨어지는 거야. 그래서 이런 생각을 하게 되었어.

‘권력을 쥔 안동 김씨 세력이 벼슬을 사고팔고 있다. 그러니 나 같은 지방, 더구나 평안도 출신이 과거 시험에 합격해도 벼슬자리에 나아갈 수 있겠는가!’

사실 홍경래뿐 아니라 평안도 지역 사람들은 관직을 얻기가 힘들었어. 요즘 말로 하면 지역 차별을 받았다고 할 수 있지. 세도 정치의 문제점을 비판하던 홍경래는 자신과 뜻이 맞는 사람들을 모아 세상을 바꿔 보기로 하였어. 모여든 이들은 양반, 농민, 상인, 광부 등 신분과 직업이 다양했지. 홍경래는 이들에게 군사 훈련을 시키고 1811년, 마침내 반란을 일으켰어.

“평안도 사람들에 대한 차별을 없애자! 안동 김씨 세도 정권을 무너뜨리자!”

홍경래가 반란을 일으키자 평안도 지역의 많은 백성들이 참여했어. 이들은 10일 만에 평안도의 여러 지역을 차지했지. 그러나 관군의 대대적인 공격을 받아 정주성으로 물러났어. 정주성에서 4개월을 버텼지만 결국 무릎을 꿇고 말았단다. 이렇게 홍경래의 난은 5개월 만에 진압되었어. 하지만 이 반란은 세도 정치에 불만을 가진 사람들이 곳곳에서 끊임없이 들고일어나는 계기가 되었단다.

/자료 제공: ‘공부가 쉬워지는 한국사 첫걸음 9-조선에 변화가 일어나다’(좋은책어린이)

[용어 비타민]

◇정승: 의정부의 3정승을 말해. 영의정, 좌의정, 우의정을 가리키는 말이지.

◇판서: 6조의 으뜸이 되는 벼슬이야. 6조는 이조, 호조, 예조, 병조, 형조, 공조를 말하지.

◇세도 정치: 세도 정치는 순조, 헌종, 철종 3대 60여 년간 왕의 외가 친척인 안동 김씨, 풍양 조씨 가문에 의해 이뤄졌어.